You Have Been Admitted! What Comes Next?

Today you will hear from Svetlana Dotsenko, Harvard University alumna, who will give some advice to the admitted students preparing for the departure. Here are her thoughts on the steps you need to do before going to the U.S.

After many years of learning English, months of cramming for the SAT test, after a complicated ritual dance in front of the computer when the results have been announced, after your mother’s tears of joy and words of congratulations from a favorite aunt, after the plans that your younger brother started concocting about your free room, you get this question. What should you do now?

What is the best way to prepare for the departure?

My dear future students, first of all, I congratulate all of you, and my main advice to you is to relax, get some sleep, and rest! Sure, you can finish a couple of documents for your departure, or study a bit, but in general, try to have a relaxing and joyful summer, so that you can start studying in the United States with the enthusiasm of a young Labrador puppy chasing a ball.

Here is some advice that I have for you.

Get enough sleep.

The opportunity to sleep will increasingly slip away from you as you progress in your four years in an American college. So try to set up a schedule that you can follow and which would help you keep up with your regime. If you get an opportunity to travel, you should also embrace it. Do something fun this summer. Personally, I can tell you that when I have nothing to do, my hands almost subconsciously start to do something: I want to write, or to learn something. At this point, you, my dear students, have accomplished quite a lot, so get some rest that you deserve.

If you have an opportunity to change the setting around you, take a break, maybe even go to the beach – I say go for it! You are not going to see you family and friends for a long time, so spend some time with them. Also I wouldn’t recommend any stressful internships because you’ll get enough work at the university. Relax for now.

Select introductory courses.

On first day at the university, no one would give you the schedule and tell you that you have three classes tomorrow. In America, you and you only are the master of your fate! You’ll have to choose courses on you own, maybe with a suggestion of a friend or guidance of a counselor. Thus, summer would be a good time to start thinking about your future academic interests and passions.

I could probably write a whole new post on the process of selecting the courses, but let me start with some general advice. Right now, take look at the list of introductory courses at your university that are connected to your specialty or interest you. For example, maybe you’re interested in mathematics, or physics; maybe you want ot learn French, or even the history of Switzerland.

When you get an idea of your field of interest, visit the university website (the section on “Academics”), as well as something called Registrar – that’s the listing of all university courses, and search for the list of introductory or «freshman» courses. Then, find the ones that relate to what you’re interested in. That’s the first stage.

The second stage is to visit the following websites, www.edx.org and www.coursera.org where you can find some actual courses taught by professors at your university. For example, Harvard’s most famous introductory course on Computer Science – Computer Science 50, or CS50, is entirely online. Take a look at what they require you to do.

The third stage would be to actually listen to the online lectures and do homework from the particular course that you’ll taking at your university, find some video guides, helpful resources. Again – don’t stress too much about it now, but anything you do at this point puts you miles ahead of your future classmates.

Sort out your admission documents

This step is important because as you progress through various border checks, you might be asked some questions relating to your documents, purpose of visit, university address, or other general information. There is nothing specific to worry about, but be ready just in case. In case you are investigated or you ran into some problems with the officials, life gets a bit more complicated than it usually is. Thus, prepare three things: 1) your bank account details and letter from the notary empowering your parents to take action on your behalf, 2) driver’s license, and 3) the US visa and I-20 form.

First, open an account in a Russian bank (I have one with Sberbank, but there is generally no difference for our purposes) and make several copies of the official letter of attorney so that your parents can perform operations with your bank account. Be sure the letter specifically authorizes your parents to manage funds, reissue cards, and check the balance. The next step is to take your card with you to the US; if something happens abroad, your parents would be able to add funds, and you can withdraw money from the ATM machines in the US. I would actually recommend tohave two cards, just in case one of them gets lost. I have definitely lost my card a couple of times, and it was impossible to issue a new card since I didn’t have the letter of attorney; I had to wait to get back to Russia over holidays.

Second, I recommend that you apply for the driver’s license if you are 18. Driver’s license in the U.S. is a commonly acknowledged document so I would recommend you to always carry it around. The Driver’s ID can replace your passport, plus in America, no one can read Russian passport but they can always check the Driver’s ID. The Russian driver’s ID is valid for 10 years so you can have it for a while.

No problems should occur with your Visa; typically, you just show up to the embassy with the I-20 form issued by your educational institution. The most important part is next year: make sure to check if your I-20 has a fresh and annual signature of your school’s international students’ coordinator, which there should be. The university will tell you a thousand times that a fresh signature must be on the form, but just in case it’s not there, you must visit the Office of International Students because the absence of this form won’t allow you to enter the country back again once you leave.

Purchase flight tickets

I always purchase the plane tickets on www.kayak.com, a travel website that compares the information about the flights by many airlines. As of now (May, 2016), roundtrip tickets cost around $550. I typically purchase them both ways because that comes out to be cheaper. I wouldn’t recommend trying to change your tickets once you’ve bought them. Usually, it’s impossible or pointless due to the fees.

Also, be sure to check the requirements for the transit visas in case you’re flying with a layover. There are no troubles with this in Europe (i..e if you fly through Frankfurt or Zurich, you should be fine), but I was once supposed to be flying through Canada, and was not allowed on the plane! It turned out that Russian citizens must have a transit visa in case they’re travelling through Canada, even if you have the United States Visa. Again, it’s best to double check everything and be cautious.

Pack your bags

All of my friends and family still laugh when we think of my first time, flying from Sheremetyevo into Boston in August. It was 30 degrees Celcius, and I had a big Russian fur coat since it didn’t fit in the bags! On the other side of the Atlantic, Americans were also quite surprised as they saw my “fashion”. But when a sudden snowstorm came to Boston, I was the one that laughed. I get the same reaction for my Russian fur hat with ear flaps: all of the American West Coast get jealous from November to March because it can get quite cold and they don’t have such hats! Of course, in California you won’t probably need warm clothing, but if your destination is Boston or New York, or even Chicago, then you definitely do need warm winter clothing in your luggage.

Should you bring food? This is a debatable question. In theory, it’s prohibited to import food that can go bad, especially cheese or fish. You can take a sandwich to the plane, but I wouldn’t recommend bringing any food at all. You could put a bag of chocolate into your checked-in luggage if you’d like. All of my Harvard entryway became big fans of the Russian chocolate sent by my mother!

If you get a chance, you should bring the souvenirs. Americans love to hear about different cultures and traditions, and they get absolutely delighted when they get a present from a foreign land. Bring something small but memorable; it’s worth it. My most successful gifts included the wooden rings for napkins with a Russian ornament, some small pottery, or a matreshka doll; for my girlfriends, I brought the traditional Russian earrings and shawls. You can bring books, too – maybe at a later time, since now your luggage must be super heavy. No American in their right mind would refuse a beautiful edition of “War and Peace”, or anything from Tolstoy, Dostoyevsky, or Chekhov, even if it’s in the original Russian language.

To summarize my advice: 1) Get plenty of sleep; 2) Select introductory courses; 3) Double check all the documents; open the bank account, make the letter of attorney, get the drivers license; 4) Purchase tickets; 5) Pack your belongings and prepare for the journey!

I wish you a pleasant flight, a soft landing, and the most memorable experience of your life! You can’t even imagine how fantastic it’s going to be and you’ll get SUCH a fantastic experience! I am very proud of you and wish you luck!

 

Вы поступили! Что же делать дальше?

Итак, после долгих лет изучения английского; многих месяцев напряженного скрипения карандашом над буклетами SAT; сложного, экстатического ритуального танца перед компьютером после оглашения результатов; слез радости мамы и поздравлений любимой тети; планов, которые младший брат уже строит на свободную комнату, встает вопрос: что же вам делать сейчас?

Как лучше всего подготовиться к отъезду?

Дорогие мои, в первую очередь, я вас всех поздравляю, и главный совет – это расслабиться, отоспаться, отдохнуть. Сделайте пару документов тоже, но в принципе, постарайтесь провести легкое, ненапряжное лето, чтобы с сентября наброситься на учебу в Штатах с энтузиазмом молодого лабрадора, бегущего за мячиком. Так вот, мои советы.

Поспать

Это особо не получится в течение следующих четырех лет, так что давайте хоть сейчас. Из этого же разряда – попутешествовать, если есть такая возможность, и лучше не работать. Я по себе знаю, что когда долго ничего не делаю, то прямо руки чешутся что-то такое интересное написать, выучить или сделать. Так что, в первую очередь, друзья мои: вы уже много чего сделали, отдохните.

Если есть возможность, попробуйте сменить обстановку, поехать на отдых, на море, в горы, идеально с родителями или школьными друзьями, которых еще долго не увидите. Я бы не рекомендовала какие-то напряжные поездки или стажировки, т.к. в университете еще нагрузят так, что мало не покажется.

Выбрать вводные курсы

В первый день в университете вам никто не даст расписание и не скажет, что завтра три пары; в Америке каждый сам кузнец своего счастья. Вам надо будет выбирать предметы самому, и этим летом было бы хорошо хотя бы начать об этом думать.

По выбору курсов я бы могла, наверное, написать полностью отдельный пост, но общая идея в следующем. Посмотрите сейчас, какие вводные курсы есть в вашем университете по вашей специальности. Например, вам интересна математика, физика, и может быть, французский язык, и еще история Швейцарии.

Как определитесь с основой, зайдите на сайт университета и посмотрите, какие есть вводные курсы по данным предметам. Это первый уровень сложности. Второй уровень: потом зайдите на edx.org и coursera.org, и найдите там интересные всякие штучки, лучше из вашего университета, конечно, но можно и из других, и посмотрите, что они там пишут. Уровень сложности три: начните просматривать видео и пробовать порешать домашку.

Совсем сильно можно не напрягаться, но хотя бы немного посмотреть было бы хорошо.

Разобраться с документами

Если за границей возникают проблемы, то жизнь сразу становится гораздо сложнее, чем хотелось бы. Подготовьте три вещи: счет в банке и доверенность, водительские права и американскую визу с I-20.

Откройте счет в российском банке (мой был в Сбербанке, но разницы особой нет) и сделайте несколько копий официальной, нотариально заверенной доверенности, чтобы ваши родители могли совершать все действия с вашим счетом в банке (пропишите действия тоже: класть средства, подавать на перевыпуск карты, проверять баланс) и т.д. Дальше механизм такой: возьмите карточку с собой, и при необходимости родители могут добавить деньги на ваш счет, а вы сможете снять их в американских банкоматах. Я бы даже посоветовала сделать две карточки, на случай, если одна из них потеряется. Я теряла карты пару раз, и восстанавливать их из Америки, фактически, было невозможно, если у вас нет доверенности.

Получите водительские права, если вам уже есть 18 лет. Права в Америке являются общепризнанным документом, так что я бы рекомендовала носить с собой права, а не паспорт, для удостоверения личности. Российский паспорт вообще в Америке никто не поймет, а вот права пройдут. Они также действительно довольно долго (10 лет), так что сделайте один раз и вперед.

По визе никаких проблем быть не должно, если у вас есть I-20 из американского университета, который вас принял. Самое главное: на I-20 должна стоять свежая (ежегодная) подпись школьного координатора иностранных студентов! В принципе, университет этим пробьет вам всю голову с этой формой, но если вдруг они этого не сделают, то не забудьте: для того, чтобы въехать в страну по I-20, надо, чтобы подпись на форме была, как минимум, не позже года. В след. году (в мае), перед тем, как выезжать с кампуса домой, сходите в офис иностранных студентов и поставьте подпись.

Купить билеты

Я всегда покупаю билеты через Интернет. Сейчас (май 2016) двухсторонние билеты Москва-НЙ стоят в районе $550; я всегда покупаю лучше сразу в два конца, т.к. получается дешевле.

Менять билеты, как правило, глухой номер; их, как правило, либо нельзя изменить вообще, либо за это берут стоимость больше стоимости нового билета. Особенно если вы уже пролетели, например, из Москвы в Нью-Йорк, и пытаетесь поменять дату обратного полета, как правило, это невозможно.

Еще обратите внимание на требования транзитных виз, если летите с остановкой. Через Европу вроде все нормально, но меня один раз завернули от полета через Канаду, т.к. как выяснилось, русским гражданам нужна транзитная виза в аэропорт в Канаде, даже если у вас потом есть виза США. Аккуратненько, друзья, мои.

Собрать чемоданы

Все мои друзья и семья до сих пор смеются, когда вспоминают, как я летела в первый раз из Шереметьево в Бостон, в августе; было 30 градусов жары, и я была в теплой черной дубленке в пол. Американцы тоже удивились, прямо скажем, сильно, когда увидели мой фэшн; зато когда в Бостоне выпало снега по колено, смеялась я. То же самое правда про мою шапку-ушанку: все восточное побережье завидует мне черной завистью примерно с ноября по март, т.к. холодно. Конечно, в Калифорнии теплая одежда вряд ли пригодится, но если вы едете в Бостон, Нью-Йорк, или, не дай бог, в Чикаго (ничего не имею против Чикаго, но там очень холодно зимой) – ТОЧНО берите теплые вещи. Американцы так не умеют одеваться, как мы.

Везти ли еду – вопрос спорный. В теории, нельзя ввозить скоропортящиеся продукты, например, сыр, копченую колбасу, или нашу копченую рыбу, но в самолет я обычно все равно беру бутерброд, т.к. вкусно. Главное – все съесть до Америки, ибо таможенники будут долго издеваться и могут в страну не пустить с едой. Из непортящихся продуктов, для любителей, можете взять гречку; ее в Америке нет совсем, а иногда хочется. Конфеты можете везти смело; весь подъезд моего общежития был в восторге от нашего «Вдохновения» и ирисок.

Сувениры берите точно! Американцы вообще очень любят подарки и падают в обморок от счастья, если вы им хотя бы подарите матрешку. Я бы порекомендовала взять маленькие сувенирчики соседям по комнате; может, штук десять всего, типа новым друзьям и знакомым. Подарки, которые пользовались успехом в моем случае: деревянные кольца для салфеток с российской росписью; маленькие предметы из гжели; матрешки; красивые блокнотики; серьги с русскими мотивами; русские платки для девочек. Книги тоже можете привезти, но может, попозже; они тяжелые, и в первый раз много всего везти. А так ни один культурный американец не откажется от сувенирного издания «Войны и Мира» или любого Достоевского или Чехова, даже на русском языке.

Суммирую: 1) ПОСПАТЬ; 2) выбрать курсы; 3) сделать документы и доверенности для России; 4) купить билеты; 5) собрать чемодан, и вуаля! ПОЕХАЛИ, друзья мои!

Желаю вам приятного полета, мягкого приземления и самого незабываемого путешествия в вашей жизни. Вы даже не представляете себе, как будет классно. Удачи. Все получится! Я в вас верю!

Светлана